HOME » ENTERTAINEND ENGELAND & WALES - DOWNLOAD TEKST

Dag 1: Naar de Kanaaltunnel & Groot-Brittannië (ca. 300 km)

We verzamelen om (uiterlijk) klokslag negen uur in de ochtend aan de achterzijde van het Centraal Station van ’s-Hertogenbosch. Wie met de auto wil komen, kan deze gedurende onze gehele reis gratis parkeren bij het ‘kantoor’ van Grensloos Genieten in Ammerzoden (10 minuten buiten Den Bosch). Mocht je met de trein komen, zorg dan a.u.b. dat je op tijd bent, we kunnen ons namelijk niet veroorloven om later te vertrekken. Laatkomers zijn zelf verantwoordelijk voor hun transport naar de ondergrondse spoorwegtunnel van Frankrijk met Engeland.

Het is namelijk een bijna vier uur durende rit naar de 50 km lange Kanaaltunnel in Calais. Onderweg stoppen we slechts een keer in België voor een korte tank/snack/plaspauze. De rit zelf door de Kanaaltunnel duurt slechts 35 minuten en door het tijdverschil in Groot-Brittannië arriveren we een uur vroeger in Engeland, waar we direct aanvangen met deze enerverende Engeland & Wales rondreis.

Vanaf de plek waar we aan land komen rijden we direct – aan de linkerkant van de weg - naar de Unesco World Heritage Site van Canterbury. De plaatselijke kathedraal is de belangrijkste toeristische attractie van deze geliefde studentenstad van nog geen 45.000 inwoners. Algemeen wordt de moederkerk van de 'Church of England' beschouwd als de wieg van het Engelse christendom en een van de mooiste kathedralen van Europa. Als de muren konden praten, zouden ze ons deelgenoot maken van meer dan 1400 jaar christelijk historie!

Wie goed kijkt ziet in de wonderlijke architectuur van dit Godshuis ook nog de talrijke restauraties van de heftige luchtaanvallen door de Duitse luchtmacht in de Tweede Wereldoorlog. De middeleeuwse straatjes en de robuuste oude stadswallen trekken miljoenen toeristen per jaar. De kronkelende rivier Great Stour maakt het pittoreske plaatje compleet. Hier kan je je laten 'punteren' door een van de vele 'roeibootkapiteins die om je aandacht vragen. Deze studenten vertellen met veel lol en humor over de rijke geschiedenis van deze stad. In (de directe omgeving van) Canterbury brengen we onze eerste nacht op Britse bodem door.

Dag 2: Zuid-Engeland (ca. 130 km)

Vandaag hebben we een prachtige tocht door drie graafschappen (Kent, East- & West Sussex) op het programma staan. Deze dichtbevolkte streken zijn vooral bekend vanwege hun groene landschappen en de twee ketens van krijtheuvels die de landingsplaatsen van de veerboten en de Kanaaltunnel zorgvuldig omsluiten. Door zijn vooruitgeschoven positie tegenover het continent is deze regio het toneel geweest van talrijke historische gebeurtenissen.

Het sprookjesachtige Leeds Castle, voor veel 'kasteelkenners' het meest romantische ter wereld, vormt onze ochtend excursie. Dit gigantische complex uit de 12de eeuw met zijn bekoorlijk silhouet is gebouwd op drie eilandjes in een meer. Van binnen is het een echt 'vrouwenkasteel' met de welbekende attributen en kleurrijke tierelantijnen. Wie geen zin heeft om de heftige toegangsprijs te betalen kan heerlijk ronddwalen in het fraai aangelegde parkachtig landschap. Twee vierkante kilometer aan prachtig parkland en formele tuinen wachten op je. Ook de zeldzame vogels in de volière en het niet-alledaagse 'Museum van Halsbanden van Honden' zijn aanraders.

De wereldberoemde tuinen van Sissinghurst Castle zijn onze volgende mooie stop. Kenmerkend voor deze bijzondere tuin is dat hij bestaat uit meerdere tuinen met elk zijn eigen stijl. Deze kleine ‘tuinkamers’, variërend van de rozentuin tot de kruidentuin, zijn stuk voor stuk zeer bijzonder. Onze favoriet is de intieme 'Witte Griekse Delos tuin' met mooie combinaties van wit, grijs en groen. Ook de kleinschalige Cottage Garden met zijn warme tinten van rood, oranje en geel is zeer bijzonder. Omdat elke kamer in een ander jaargetijde bloeit wordt deze tuin al sinds 1938 het hele jaar door goed bezocht. 

Het charmante stadje Biddenden is niet alleen bekend vanwege de meest zuidelijke wijnboerderij van Engeland (Biddenden Vineyards), het is - toevallig of niet - ook de plek waar veel Engelse celebraties wonen. In het nabij gelegen Tenterden kunnen liefhebbers van stoomtreinen over een 6-km lang traject een kort ritje maken (mits het treinschema aansluit en er nog kaarten voorradig zijn) dat tegen de steilste helling van Engeland omhoog zwoegt.

De attractieve kust tussen Eastbourne en Brighton is een van de mooiste van het land. Deze deftige badplaatsen hebben mooie parken en tuinen, een Victoriaanse pier, zandstranden en alle gebruikelijke faciliteiten van een badplaats, maar dan met een smaakvolle indruk. De permanente kermissen hier, waar men ondergaat in een fantastische schijnwereld van kleur, geluid en beweging, zijn perfecte plekken om de locals te observeren. Waar badplaatsen in andere landen aan populariteit inboeten, verloederen of zelfs geheel verdwijnen, is in Engeland de badplaats nog altijd een belangrijk instituut. ‘A day at the seaside’ is een begrip en staat voor het halen van een frisse neus en een duik in zee.

Bij de steile kalkrotsen van Beachy Head, 170 meter boven de zee, maken we een prachtige (korte) wandeling met schitterende uitzichten. Op de acht klippen van The Seven Sisters kijk je richting Frankrijk en de vele rondcirkelende zeevogels hebben hier geen paspoort nodig om het kanaal over te steken. Via het mooie dorp Alfriston met zijn middeleeuwse inns en uit hout en steen gebouwde huisjes rijden we richting Brighton, dat vooral bekend is om zijn vele antiekzaken en het ‘Royal Pavillion’ uit 1788 van George IV, een op India geïnspireerd paleis. Hier maken we een korte wandeling over de ‘Palace Pier’ of het prachtige strand waar je heerlijk gezonde lucht kan inademen. Daarna rijden we richting natuurgebied South Downs (boven Southampton) waar we onze tweede nacht in de buurt van Amberley, een van de mooiste dorpen in Engeland, doorbrengen.



Dag 3: Naar kathedraalstad Wells (ca. 140 km)

Een mooie route leidt ons door het zuiden van Engeland naar Shaftesbury, waarschijnlijk de oudste nederzetting van Engeland. Het nog geen 4.000 zielen tellende stadje ligt op een groene rug van zandsteen van meer dan 200 m hoogte. Veel van de promotionele foto’s die je van Engeland in de media ziet, zijn hier gemaakt. We maken een korte wandeling over de Gold Hill, een stijl afdalend pittoresk keienstraatje met aan de ene kant oude cottages en aan de andere kant een middeleeuwse muur.

We rijden verder door ongerepte landschappen van de koninklijke jachtterreinen naar de klassieke landschapstuinen van Stourhead. Bijna 300 jaar geleden werd hier het plaatselijke landgoed onder handen genomen met het ‘simpele principe’ dat je tijdens een wandeling door de tuinen nooit tweemaal hetzelfde gezien mocht worden. Architect Hoare liet zich voor zijn 'driedimensionale schilderij' inspireren door Italiaanse en Franse schilders. Ons inziens is dit een van de meest bijzondere tuinen van Engeland door zijn grillige en romantische stijl, ondanks zijn 18de eeuwse neptempels. Een wandeling van 1,5 km rond het meer voert langs al de bezienswaardigheden. Ook bijzonder zijn de schilderachtige cottages bij de ingang van het domein.

Iets westelijker ligt Glastonbury, een stadje van nog geen 9.000 inwoners, en bij velen beter bekend als het eiland Avalon uit de legende van koning Arthur. Deze vertelt dat Jozef, met elf volgelingen, zijn staf in de grond stak en wortel schoot, terwijl hij ook de heilige graal, de beker van het laatste Avondmaal, bij zich had. De indrukwekkende ruïne van het gelijknamige klooster is een stille getuige van de plaats waar de geschiedenis van het christendom in Engeland begon. Volgens de legende zouden koning Arthur en koningin Guinevere ook in Glastonbury begraven liggen.

Deze met mythen en sagen doorkloven stad is nog altijd een populair pelgrimsoord met een flinke dosis Harry Potter-gehalte. Open je chakra's en je derde oog, want dit New-Age stadje heeft een hoog hippie-gehalte. De binnenstad is namelijk gevuld met Keltische elementen als 'godinnentempels', 'liefdesgrotten' en 'workshops voor trance en mystieke klankbellen'. De echte bezienswaardigheid hier is ons inziens toch een heel ander geschenk van Moeder Natuur. De 160 meter hoge heuvel ('Tor'), die na een korte, maar heftige beklimming weidse uitzichten biedt over de prachtige omgeving. Het is een prima manier om de kuitspieren weer even aan te spannen. Wie nog wat geneeskrachtig elixer nodig heeft, aan de voet van de heuvel ligt al ruim 800 jaar de 'Chalice Well of Blood Spring'. Hier zou volgens de legende ook ergens de heilige graal verborgen liggen. De bijbehorende bron met roestbruin water zou volgens een oude traditie helend zijn voor een waslijst aan kwalen. Zelfs hardnekkig stinkende zweetvoeten zou je er mee kunnen genezen...

We sluiten de dag af met een bezoek aan het iets grotere stadje Wells (11.000 inwoners), de kleinste en -naar onze bescheiden mening – de meest perfecte kathedraalstad van Engeland. Mooi, verheven en triomfantelijk! De met 356 (!) beelden versierde – in zuivere Early English stijl - kathedraal uit 1180 is het onbetwiste hoogtepunt van deze voormalige wol nijverheidsstad. De gebeeldhouwde menselijke figuren vertellen veel over het leven in de vroege middeleeuwen. Zoek bijvoorbeeld de man met een doorn in zijn voet, een figuur met kiespijn en/of de dieven die fruit aan het stelen zijn.

Andere hoogtepunten van dit sereen, rustig marktplaatsje zijn de grootste middeleeuwse bibliotheek van Engeland, de fontein uit 1799, de astronomische klok uit 1390 en Vicars’ Close, de oudste complete straat van Europa. De uit de 14deeeuw daterende terrashuizen en het bisschoppelijk paleis zijn omsloten door een dik ommuurde slotgracht, waarvan de Bedelaarspoort de meest pittoreske van de drie is. Bijzonder zijn de zwanen die geleerd hebben om aan een bel te trekken als ze hongerig zijn... Een nacht brengen we door in dit middeleeuws kleinood, of in de directe omgeving van dit prachtige Engelse plaatsje.

Dag 4: Naar Bath (ca. 110 km)

Deze (relatief) korte rit laat je kennismaken met de mysterieuze sfeer van Somerset Levels. De voornaamste landschappen op deze route zijn de uit kalksteen bestaande Mendip Hills, waar geen oppervlaktewater vanaf stroomt. Binnenin de rotsformatie heeft het water in vele miljoenen jaren een enorm netwerk van grotten en gangen uitgeslepen. Deze boeiende onderwaterwereld zit vol grotten en onderaardse rivieren.

Ook boven de grond valt hier volop te genieten. De ruige, imposante kloven van de Cheddar Gorge, een indrukwekkende woeste kloof tussen ruim 130 meter hoog oprijzende kale rotsmuren, is de (kleine) omweg meer dan waard. De natuur heeft hier iets moois geschapen in vorm van de grootste kloof van Engeland. De Cheddar Caves, aan de voet van de 5 kilometer lange kloof, vormen een schitterende kennismaking met de onderaardse wereld van stalagmieten en stalactieten, poelen en grotten. Twee grotten - die op een prachtige manier zijn verlicht- zijn opengesteld voor het publiek. In de prehistorie was dit de woonplaats van mensen en dieren, waaronder holenberen en wolven. Wie nog energie over heeft kan ook de 274 stappen betreden die naar de top leiden van de 'St. Jacob's Ladder', waarvandaan je een indrukwekkend uitzicht hebt over de omgeving. Cheddar is overigens tevens het stadje dat zijn naam ruim 900 jaar geleden aan de welbekende 'cheddar cheese' heeft gelinkt.

Mocht de onderaardse rondleiding bij Cheddar Caves al uitverkocht zijn, dan heb je een herkansing bij het grottencomplex van Wookey Hole. De jade-groene rivier de Axe heeft hier eveneens fantastische grotten uitgeslepen, die stuk voor stuk weer terugkomen in de vele sagen en legenden die over dit gebied zijn opgetekend. Het ‘oudste huis in Brittannië’ is de pakkende reclameslogan van deze bijzondere plek, al kan het ook hier een drukte van jewelste zijn. Wie claustrofobisch is, bovengronds tref je een populair pretpark aan van 20 gigantische ...plastic dinosaurussen. 

In de vroege namiddag arriveren we in Bath waar we een avond verblijven. Aan weerszijden van de rivier Avon, in een kom tussen glooiende heuvels, lag het Romeinse kuuroord 'Aquae Sulis'. Tegenwoordig kennen wij de stad beter als het elegante Bath, dat dankzij de 43 mineralen in het warme bronwater bij uitstek de plek was voor de behandeling van reumatische ziekten ene andere kwalen. Het Romeinse badhuis zelf mag dan niet meer in functie zijn, uiteraard zijn er genoeg andere plekken waar je je kan laten verwennen met het 46 graden warme water. De drie oorspronkelijke bronnen zijn nog steeds actief, wie wil kan een luxueus modderbaden en/of sauna boeken. Deze stad werd overigens als eerste Engelse plaats (van de in totaal 18 Engelse noteringen) in zijn geheel opgenomen door Unesco op de prestigieuze lijst van World Heritage Sites.

Vele elegante huizen en classisistische pleinen werden in de 18de eeuw aangelegd toen de stad het modieuze middelpunt voor de grote wereld was. Toppunt van deze stijl is Royal Crescent nummer 1 dat magnifiek is aangelegd in de vorm van een halvemaan, 30 villa’s lang! Wie nog niet genoeg planten de afgelopen dagen heeft gezien, de Botanical Gardens in deze stad van bijna 100.000 inwoners is de moeite van het bekijken waard. Andere belangrijke bezienswaardigheden zijn de Bath Abbey, de Romeinse tempel, Guidhall en nog een handvol andere historische gebouwen. Ook qua musea zal je je in deze stad geen moment vervelen, onze aanbeveling is het Jane Austen Centre van de welbekende schrijfster. Wie houdt van winkelen komt hier helemaal aan zijn trekken. Kleding, schilderijen, aardewerk en andere ambachtelijke artikelen zijn te koop in de vele attractieve winkels in de eveneens pittoreske straten. Bath heeft tevens een geanimeerd cultureel leven, je reisleider weet wat er speelt in het schitterende Georgiaanse Theatre Royal.



Dag 5: Naar Oxford (ca. 110 km)

Vanuit Bath is het slechts een kort ritje naar de grootste en meest bijzondere stenenformatie van Engeland: Avebury. Wellicht een stuk minder bekend dan het nabij gelegen Stonehenge, maar wat ons betreft vele malen indrukwekkender. In vergelijking met de dorpskerk van Stonehenge is de megalitische tempel van Avebury een kathedraal. Ook kan je hier nog de reuzenstenen van dichtbij bewonderen, zonder duizenden opdringerige toeristen om je heen. Avebury en Stonehenge vormen gezamenlijk de belangrijkste tekenen van menselijke beschaving in prehistorisch Engeland & ter wereld.

Deze mystieke, raadselachtige en zeker symbolische kring van 69 reusachtige staande stenen is waarschijnlijk rond de 4.500 jaar oud. Het prehistorische Avebury is deze 45 eeuwen helaas niet ongeschonden doorgekomen. Vermoedelijk sloegen de Saksen reeds honderden stenen stuk, van de naar schatting 580 stenen die er ooit gestaan hebben. Dit om de brokstukken te gebruiken voor de bouw van dorpen, wegen en kerken. Dat moet overigens nog een flink karwei geweest zijn, want de zwaarste stenen wegen 60 ton! Over de oorspronkelijke functie van de maar liefst drie stenen cirkels is eindeloos getwist: van een gigantische astronomische kalender van steen tot het centrum voor de viering van de winter- en zomerzonnewendes.

Midden-Engeland mag dan geen spectaculaire bergen of mooie stranden hebben, maar hier liggen wel oneindige, golvende akkers van vruchtbare landbouwgrond, slingerende landweggetjes, fotogenieke dorpjes die afgewisseld worden met talrijke kleine marktsteden. Dit is het Engeland dat je kent uit televisieseries en kostuumdrama's. De golvende Cotswolds-heuvels bezitten nog steeds die typisch poëtische schoonheid van een rivierlandschap dat zo vredig aandoet. En ook hier bracht de wol weer een grote welvaart. 

Een van de belangrijkste gezelschapsdieren van de mens is het paard en overal ter wereld kun je afbeeldingen op heuvels tegen komen waar deze dieren als een vorm van landschapskunst te zien zijn. Maar verreweg de meeste tref je aan in de regio waar we vandaag doorheen rijden. In totaal waren er maar liefst veertien reuzegrote afbeeldingen te zien, maar door achterstallig onderhoud en zodanig overgroeid met gras zijn er nog 'maar' acht zichtbaar. Die van Uffington is het meest bekend, waarschijnlijk door zijn gigantische afmetingen (40 m hoog, 110 m lengte).

Inmiddels zijn we de Cotswolds binnengereden en in het dorpje Filkins vinden we de Cotswold Woollen Weavers, waar je het traditionele proces van kaarden, spinnen en weven kan aanschouwen. Uiteraard kan je in de winkel kleden, kleding en materialen kopen die met de oorspronkelijke machines zijn gemaakt. Onderweg passeren we talloze dorpen waar huisjes staan van grijze kalksteen met spitse daken, bedekt met leisteen uit de streek.

Twaalf km buiten Oxford ligt Blenheim Palace in het charmante dorp Woodstock. Het uit 1722 daterende barokke paleis in Italiaanse stijl wordt omgeven door een Engelse landschapstuin. Winston Churchill werd geboren in dit monumentale barokke fantasie-gebouw. De grootste attractie van dit rijke, pronkerige, pompeuze gebouw bestaat uit beelden, tapijten, schilderijen en patserige meubels die nog steeds de vergulde staatsieruimtes en Long Library vullen. De indrukwekkende expositie over het leven van Churchill mag je absoluut niet missen. In het glooiende park ligt een meer en doolhof. Ook het nabij gelegen graf van Engeland's grootste staatsman (en zijn Amerikaanse vrouw) kan je bezoeken.

In Oxford, de oudste en grootste universiteitsstad van het land, brengen we de nacht door. Dit is al eeuwen het belangrijkste intellectuele centrum van de wereld. Van de bijna 120.000 inwoners is ruim een tiende ingeschreven als student aan een van de 39 universiteitscolleges. Omdat we de laatste dag van deze reis al uitgebreid Cambridge (de tweede grootste universiteitsstad) bekijken, focussen we ons in deze compacte stad op andere bezienswaardigheden dan de studentenverblijven. Sowieso is het oerconservatieve Oxford een heerlijke stad om in rond te slenteren, ook de gezellige kroegen vormen een extra bonus van deze fraaie overnachtingsplaats.

Dag 6: Naar Stratford-upon-Avon (ca. 90 km)

In het nabije Rousham staat een prachtig huis uit 1635 (dat we overigens links laten liggen), maar de ommuurde tuin is de grote attractie hier. Dit is een van de weinige tuinen in de wereld die weinig is veranderd sinds de aanleg in de 18de eeuw. Een tea-room is er dan ook niet, maar dit is wel de perfecte plek voor onze eigen versie van een Grensloos Genieten 'Early Morning High Tea'. Wist je trouwens dat vrijwel alle kerken in Londen zijn gemaakt met stenen uit de plaatselijke steengroeves in deze regio?

Via de 'Romantic Road' belanden we in marktstad Stow-on-the-Wold dat slechts 2000 inwoners heeft, desondanks staan hier veel fraaie gebouwen op het pittoreske marktplein. Veel plaatsen in deze regio hebben hun ziel verkocht aan het toerisme, gelukkig zijn er nog redelijk onbedorven parels te vinden als The Slaughters en Chipping Camden. Helaas voor de leefbaarheid hebben veel welgestelde Londenaars hier hun tweede huis, waardoor veel van de schitterende dorpjes halve spookdorpen zijn geworden. Al kan je in het hoogseizoen over de koppen lopen. De tuinen van Hidcote Manor is een van de beste plekken van het land waar kust en artistieke creaties op een geslaagde manier hand-in-hand gaan. De rozen, die zo zijn aangelegd dat ze in diverse jaargetijden bloeien en de camelia’s en zeldzame heesters vormen een volmaakt decor voor het achterliggende magnifieke landhuis.

Ondanks dat de geboorteplaats (en sterfplaats) van dichter, acteur en toneelschrijver William Shakespeare (1564-1616) tegenwoordig erg druk met toeristen kan zijn, is het 23.000 zielen tellende Stratford-upon-Avon nog steeds een prachtige plek om te bezoeken. Vijf panden worden aan dit creatieve genie gelinkt, waaronder het interessante Shakespeare’s Birthplace en Hall’s Croft. Ook de Shakespeare Tree Garden is een aanrader, hier zijn alle bomen geplant die voorkomen in de meer dan 40 stukken die deze literaire grootheid schreef. Iets buiten het kleine stadje ligt de sfeervolle cottage van Anne Hathaway, Shakespeare’s vrouw. De fotogenieke tuin en het charmante huis met strodak en rustiek meubilair is het uitje meer dan waard. Liefhebbers van Shakespeare's werken kunnen 's avonds een van zijn producties bekijken die worden opgevoerd in een van de karakteristieke theaters die het stadje telt. Boek wel op tijd, want dit Engelse Lourdes is een heus pelgrimsoord.

Een kwartiertje rijden buiten Stratford ligt een van de mooiste kastelen van het land: Warwick Castle. Het groeide van een houten motte-burcht van Willem de Veroveraar uit tot het grote complex met torens van nu. Wie wil kan dit indrukwekkende complex van binnen bekijken, al moeten we er eerlijkheidshalve bijzeggen dat lange rijen toeristen hier veel van de pret kunnen wegnemen. Deze nacht brengen we door in (de directe omgeving van) Stratford-upon-Avon.



Dag 7: Naar West-Wales (ca. 240 km)

Vanuit Stratford-upon-Avon is het een prachtige, lange rit naar Wales. Het grensgebied van beide landen herbergt pittoreske dorpen, sfeervolle steden en indrukwekkende landschappen, zoals het Forest of Dean. In Blaenavon, een World Heritage Site, maken we onze eerste langere stop van vandaag. Het is amper te geloven dat dit nog niet zo heel lang geleden het centrum was van een bloeiende mijnbouwindustrie, zowel voor steenkool als ijzererts. Ook de Romeinen maakten al dankbaar gebruik van de mineralen in dit gebied. 

Bijna drie eeuwen lang was het hier een gekkenhuis, voornamelijk door de industriële revolutie. Pas in 1965 sloot de laatste grote kolenmijn. Anno nu is Blaenavon de perfecte plek voor eenieder die meer dan gemiddelde interesse heeft in de hoogtijdagen (en de periode daarna) van de industriële revolutie. Een aantal gebouwen en fabrieken, waaronder de kolenmijn en de staalfabriek, zijn stille getuigen van deze roerige periode uit de geschiedenis van Wales.

Een prachtige route door het Brecon Beacons NP leidt ons langs ruïnes van kloosters en kastelen, herinnerend aan de periode dat de stammen van Engeland en Wales elkaar regelmatig de hersens insloegen. Het golvende landschap van de vier gebergten die tezamen de Beacons vormen, biedt een bont pallet aan kleuren, variërend van groen, geel, rood en bruin. Aan de horizon zien we de contouren van de hoogste berg, Pen-y-Fan (886 m), maar wij focussen ons op de de Botanische Tuin van Wales. Onze tweede, wat langere stop, is een bezoek aan een moderne 'Ark van Noah'. Een bezoek aan de grootste botanische tuin op Brits grondgebied is een onvergetelijke ervaring. Vooral de mega-grote glazen koepel met een zondvloed aan exotische planten is een van de bonussen tijdens deze reis. Nabij de grillige kustlijn van Pembrokeshire brengen we onze eerste nacht op Welsh grondgebied door.

Dag 8: Naar Midden-Wales (ca. 200 km)

Vandaag doorkruisen we het mooiste gedeelte van Pembrokeshire Coast NP en andere hoogtepunten van deze prachtige streek. Wat mag je verwachten? Een rotsachtige oever waar zeehonden en ontelbare zeevogels een veilig onderkomen hebben, klippen overdekt met wilde bloemen en vooral lange stukken ongerept gouden strand. Het zijn overigens niet alleen de natuurlijke attracties die hier de show stelen, pittoreske dorpen als Solva, Dale en Strumble Head zijn de moeite van het bekijken waard. Ondanks dat sommige plekken op deze route dankzij hun ‘schilderachtige kwalificatie’ behoorlijk druk kunnen zijn, zijn er ook nog voldoende plaatsen te vinden die nog heerlijk onbedorven zijn.

Mede dankzij de Golfstroom heeft dit deel van Wales over het algemeen een zeer mild klimaat. Over de top van de klippen word je beloond met mooie vergezichten en overal groeien wilde bloemen in overvloed, hier maken we een korte wandeling. Volgens velen is dit een van de mooiste wandelingen van Groot-Brittannië. Vogelliefhebbers komen eveneens aan hun trekken met prachtige exemplaren als drieteenmeeuwen, noordse stormvogels, tapuiten, papegaaiduikers, zeekoeten en alken. Dit gebied is namelijk een voorname ‘vliegroute’ voor migrerende vogels. Op grondniveau moet je overigens niet schrikken van de vele konijnen en woelmuizen die hier het rijkelijk aanwezige en smakelijke dieet vormen van hun gevleugelde vijanden. 

Alhoewel de kust van West-Wales wellicht de grootste hordes toeristen trekt, genieten wij ook van het magnifieke landschap van Powys, oftewel Midden-Wales. Nergens anders ter wereld vind je zoveel kleuren groen als hier! Het uitstapje naar een handjevol prachtige watervallen bij Devil’s Bridge zal je ongetwijfeld bekoren. De rivier de Mynach stort zich in een beboste kloof ruim 90 meter naar beneden. De steile klim omhoog is helaas niet voor iedereen weggelegd, maar in de omgeving van de watervallen zijn er ook nog vele andere attractieve paden en wandelingen.

Dan verlaten we de kust en reizen door het rustige binnenland. De wegen worden smaller, soms slechts drie schapen breed. Ook de uitzichten worden weidser en de geur en smaak van 'Typisch Wales' neemt na elke bocht toe. In Powis Castle maken we onze eerste langere stop van vandaag. Dit magnifieke bouwwerk ontstond in de 13de eeuw als kasteel en was ooit het eigendom van Sir Robert Clive, grondlegger van het Britse koloniale rijk in India. Je kunt je dus voorstellen hoe het inpandige museum is volgepakt met een grote verzameling kunstwerken, wapens, schilderijen en wandtapijten. De bekoorlijke tuinen zijn een andere prettige verrassing van deze verborgen juweel.

Het nabij gelegen Welshpool herbergt markante huizen en de 18de eeuwse Cockpit waar tot nog niet zo heel lang geleden hanengevechten werden gehouden. Onze route gaat verder noordwaarts waar we een spectaculaire rit rijden door de Berwyn Mountains, waar we kleine stadjes als Llanfyllin en Bala passeren, met het grootste natuurlijke meer van Wales. Aan het eind van de dag overnachten we op een sfeervolle bestemming in Midden-Wales voor een nacht, pal onder de rook van Snowdonia, het grootste nationale park van Wales.



Dag 9: Naar Noord-Wales & Llanfairpwll­gwyngyllgogerychwyrndrobwllllantysiliogogogoch (ca. 150 km)

Vanuit Midden-Wales rijden we vandaag naar Noord-Wales, onze een-na-laatste dag op het grondgebied van Wales is er een om in te lijsten. Het grootste gedeelte van de dag doorkruisen we de uitlopers van het Snowdonia NP. Behalve de hoogste berg (Snowdon, 1085 m) van Engeland en Wales, is dit het derde grootste van de veertien nationale parken van Groot-Brittannië. Deze agrarische streek mag dan leeg zijn qua mensen, het is er voller dan vol met schapen, schapen en nog eens schapen...

Het fraai gelegen Harlech kasteel is bij inwoners van Groot-Brittannië vooral bekend om de langste belegering ooit op Brits grondgebied (bijna twee jaar), wij waarderen vooral de schitterende ligging aan zee en de sfeervolle, omliggende straatjes. Iets noordelijker ligt sinds 1972 het 'Italiaanse dorp' Portmeirion, een haast bizarre kopie van het Italiaanse kustplaatsje Portofino (onder de rook van Genua). Om dit bizarre geesteskindje van architect Sir Clough Williams-Ellis te beschrijven is niet eenvoudig. De architect bouwde op deze fotogenieke locatie in maar liefst vijf decennia een hotel en tientallen mediterrane cottages. Echte bekendheid kreeg het pas na opnamen van de populaire tv-serie The Prisoner. Wie de moeite neemt om de entreeprijs te betalen kan zich verheugen op een stukje gekopieerd Italië in het uiterste noordwesten van Wales.

Een half uurtje rijden verderop ligt het (schier)eiland Isle of Anglesey, dat met een iconische brug is verbonden met het vasteland van Wales. Aan de uiterste westkust van dit grootste eiland van Groot-Brittannië vind je vele historische opgravingen en vertrekken de veerboten naar Ierland. Wij zijn hier slechts voor een korte fotostop bij het ter ziele gegane treinstation. Wie houdt van scrabble of Wordfeud, zal dit dorp met de langste naam ter wereld nooit meer vergeten. Maar liefst 58 (!) letters zijn er voor nodig om Llanfairpwll­gwyngyllgogerychwyrndrobwllllantysiliogogogoch correct te spellen. Behalve de Welsenaars zelf kan geen mens die naam uitspreken. Wij zelfs niet na drie whisky's. Locals korten deze bizarre naam echter af tot Llanfair PG, De officiële vertaling van dit dorp is overigens net zo inspirerend: 'Parochie van de Heilige Maria in het dal van de witte hazelaar bij de snelle maalstroom en de parochie van de Heilige Tysilio bij de rode grot'. Behalve deze mondvol naam van het dorp heb je hier niets te zoeken. 

Ondanks dat het een populaire toeristenplaats is maken wij een snelle fotostop bij het treinstation en echte durfals laten in het bezoekerscentrum hun paspoort afstempelen. Al zijn er helaas ook landen die je dan vervolgen voor het 'illegaal zetten van ongeldige stempels in je paspoort', zoals wij persoonlijk hebben meegemaakt. Al was dat in de USA dat toen nog onder het bewind stond van minister Trump. Voordat we op onze eindbestemming van vandaag aan de kust arriveren, bezoeken we het fotogenieke dorpje Conwy. Het gelijknamige kasteel is een van de drie Unesco sites op het grondgebied van Wales.

We sluiten de dag af in de grootste Victoriaanse badplaats van Wales, Llandudno. De verfijnde architectuur en de robuuste pier zijn de grootste attracties. Ook de nabijgelegen Great Orme, een drie kilometer lange kalkstenen bult die zich uitstrekt in de Ierse Zee, is een wandeling waard. Mocht een beklimming van deze 207 meter hoge puist te zwaar voor je zijn, de top kan je ook bereiken via een makkelijk ritje met de tram en kabelbaan. Of verken aan de voet van deze 'berg' de Happy Valley Gardens. 

Dag 10: Naar Peak District (ca. 140 km)

Vanuit Llandudno rijden we een prachtige route langs de Conwy rivier met regelmatig geweldige uitzichten over het Snowdonia NP. Bij het super-toeristische, maar desondanks nog steeds prettige Betws-Y-Coed kan je op een terrasje even nagenieten van deze mooie trip. Of verken de 14de eeuwse kerk en/of bekijk de nabij gelegen watervallen van Swallow.

Na een kleine twee uur rijden (incl. pauzes) arriveren we bij het derde en laatste World Heritage Site van Wales. Het Pontcysyllte-aquaduct wordt ook wel het 'wonder van techniek'  genomen. Deze in 1805 afgewerkte kanaalbrug is 307 meter lang, 3,4 meter breed, 1,6 meter diep en op het laagste punt in de vallei 38 meter hoog. In feite is het een grote gietijzeren bak, gedragen op 19 pijlers, en is het hoogste en langste aquaduct van het Verenigd Koninkrijk. Hier nemen we afscheid van het fascinerende en hartverwarmende Wales.

Terug in Engeland rijden we naar Chester, een stad met 80.000 inwoners, onder de rook van Liverpool. In de tijd van de Romeinse overheersing was dit het grootste Romeinse fort op Brits grondgebied. Restanten van de Romeinen zijn op vele plekken nog zichtbaar, maar niets is leuker dan een wandeling te maken over de indrukwekkende muur die als een drie kilometer dikke schil om de oude stad heen ligt. Mede daardoor is het een van de aantrekkelijkste steden van Engeland. Ook het excellente Grosvenor Museum is een aanrader, waar de rijke historie van deze stad belicht wordt. De kathedraal en de Rows, pittoreske winkelgalerijen in eeuwenoude vakwerkhuizen, mag je eigenlijk ook niet gemist hebben.

Na ons bezoek aan Chester rijden we richting het oudste beschermde natuurgebied van het land: het Peak District National Park. Deze fraaie streek van ruige, hoog oprijzende heuvels strekt zich uit binnen de vierhoek van vier grote omliggende industriesteden (Manchester, Sheffield, Derby en Stoke-on-Trent). Tezamen mogen deze vier stedelijke conglomeraties bijna 20 miljoen mensen herbergen, het zeer uitgestrekte Peak District daarentegen telt slechts 50.000 bewoners. Na Mt. Fuiji in Japan is dit zelfs het tweede meest bezochte NP ter wereld!

Toch zijn er nog volop rustige plekken te vinden. Wij verkennen het mooiste gedeelte van het 2600km2 tellende NP. De naam Peak District is overigens wat misleidend, want het hoogste punt is ‘slechts’ 643 m hoog. De westelijke toegangspoort van het park is Buxton, waar we twee nachten verblijven (of in de directe omgeving), zodat we morgen volop de tijd hebben om op een relaxed manier het Peak District NP te verkennen. Buxton is overigens net als Bath een kuuroord, maar dan van een kleinere orde. Wat ze gemeen hebben is dat je wederom kunt genieten van de heerlijke warmwaterbronnen. Of geniet van de Pavillion Gardens in het fraai aangelegde centrale park, de grootse architectuur van de historische panden of boek een voorstelling in het gerenoveerde operatheater.

Dag 11: Vrije dag Peak District (ca. 60 km)

Waar het noordelijk deel (Dark Peak) van het Peak District grotendeels bestaat uit woeste, met heide begroeide veengronden, zo verschillend is het zuidelijke (White Peak) gedeelte. Diepe ravijnen snijden zich tussen de heuvels door en steile kalksteenwanden omhoog. Wie wil kan vandaag een dag relaxen bij het hotel, liefhebbers van avontuur mogen mee op een prachtige rondrit door het park, waarbij we regelmatig de keuze hebben om te wandelen en/of een stukje te fietsen, al dan niet over een voormalige spoorlijn. De Manifold Valley en de Dove Dale zijn twee toppers van Moeder Natuur die we beiden verkennen.

Hopelijk hebben we mooi weer om volop te kunnen genieten van deze verleidelijke verrukkingen. Wellicht kunnen we ook een zomerse traditie aanschouwen van het 'aankleden van de bronnen' in dit gebied. Deze christelijke ceremonie is geënt op het heidense gebruik van het aanbidden van bronnen, waarbij gebruik wordt gemaakt van bloemen, bladeren, grassen, mossen en dennengroen. Het resultaat is een schilderij met religieuze voorstellingen binnen een raam van teksten uit de Bijbel en christelijke symbolen. Geloof ons dat dit tafereel net zo bijzonder en maf eruitziet als het klinkt. Ook de 'Palace of the Peak' vereren we met een bezoek. Het Chatsworth House is een van de meest pompeuze paleizen van het land met een nog indrukwekkender aangelegd landschap erom heen. Als de eigenaren, de Dukes of Devonshire, thuis zijn, zijn de 30 kamers van het huis verboden gebied en moeten we ons tevreden stellen met de tuinen. Maar dat is allesbehalve een straf.

Dag 12: York (ca. 90 km)

In de ochtend rijden we nog een mooie rit door het NP, voordat we in de oudste metropool van Noord-Engeland arriveren. York is een haast volmaakt intact gebleven middeleeuwse stad met getuigenissen van meer dan duizend jaar historie. Dankzij deze indrukwekkende geschiedenis is de stad erg populair bij dagjesmensen en toeristen. Maar wat ons betreft is het nog steeds een van de leukste Engelse steden. Een wandeling over de oude stadsmuren biedt schitterende doorkijkjes over deze sfeervolle stad. De York Minster is de grootste gotische kathedraal van Groot-Brittannië, een van de kerkramen is zelfs groter dan een tennisveld!

Wie houdt van nauwe steegjes en vakwerkhuizen zal zich vermaken met The Shambles, de historische slagerswijk. Op loopafstand hiervan kan je afdalen naar het ondergrondse Yorvik Viking Centre. Nog maar twee decennia geleden werd hier een heel vikingdorp uitgegraven, waarna vervolgens de sfeer van de vikingen herschapen werd. Maar dan onder de grond. Je vindt er de huizen, het marktplein, klanken en geuren uit die tijd. Het Castle Folk Museum is een soortgelijk museum, waar de hele folklore van Yorkshire tot leven komt in een voormalige vrouwengevangenis. Een andere tip qua musea is het National Railway Museum dat de evolutie toont van de tractie van het paard tot de stomende kolossen uit de tijd van de industriële revolutie. De tuin rond St. Mary's Abbey is de laatste bezienswaardigheden die we aanbevelen in de stad waar achtereenvolgens de Romeinen, Saksen, Vikingen en Normandiërs hun stempel op drukten.

Dag 13: Cambridge & Veerboot (ca. 290 km)

Via de economische levensader van Engeland, de M1, rijden we een paar uur over de snelweg richting het zuiden. De een na oudste universiteitsstad van het land (alleen Oxford is ouder) is ons hoofddoel. Aangezien de veerboot pas erg laat in de avond vertrekt, hebben we meer dan een halve dag de tijd om het mooie Cambridge te bekijken! De dromerige, maar zeer sfeervolle colleges, de honingkleurige torens en de pittoreske kloostergangen geven deze stad van bijna 90.000 inwoners een tijdloze rust.

Deze idyllische, stille universiteitsstad ademt veel meer een middeleeuwse sfeer uit dan het jachtige, hectische Oxford, de eeuwige rivaal van Cambridge. De beste manier om de sfeer van de ‘colleges’ op je te laten inwerken is gewoon rond te flaneren door nauwe straatjes en over sierlijke binnenhoven. Ook het uitzicht vanaf de ‘Backs’, het stuk van de rivier de Cam dat achter enkele van de universiteitsgebouwen loopt, verveelt ook nooit. De meeste van de 29 colleges, die in opzet en traditie weinig zijn veranderd sinds ze in de middeleeuwen werden gesticht, kan je alleen bezoeken met een Guided Tour. Dit omdat hier nog gewoon gewoond en gewerkt wordt door de studenten en de professoren. Wat je absoluut niet mag missen is de kapel van King’s College, een verrukkelijk gotisch bouwwerk met een schitterend waaiergewelf, koorbanken met rijk snijwerk versierd en Rubens ‘Aanbidding door de Drie Koningen’ achter het altaar.

Cultuurliefhebbers mogen zich verheugen op het Fitzwilliam Museum dat een enorme en zeer gevarieerde collectie voorwerpen en kunstschatten uit het oude Egypte biedt. Het Fitzwilliam Museum is het beste museum van de stad. Een van de grootste attracties van Cambridge is de rivier Cam, waar verrukkelijke grasvelden en tuinen aan grenzen, onderbroken door fraaie boomgroepen en sierlijke bruggen. Wie de rivier wil bevaren kan een punts, kano of roeiboot huren voor een tochtje langs de ‘Backs’, al leent de Cam zich ook perfect voor een relaxed wandeling. Deze vlakke stad leent zich ook prima voor een fietstocht. De reden dat je hier zoveel fietsen ziet is omdat de studenten - in een straal van 25 km! - gedurende hun hele studie geen gebruik mogen maken van auto’s of motoren.

Laat in de middag verlaten we Cambridge en rijden oostwaarts naar de kust, waar vanuit Hoek van Holland de veerboot naar Hoek van Holland vertrekt. Maar aangezien onze boot pas rond 23:00 uur vertrekt, hebben we nog enkele uren de tijd om mooie plekken van de graafschappen Suffolk en Essex te bekijken. ‘East Anglia’ was ten tijde van de Angel-Saksische overheersing een tijd een van de koninkrijken van Engeland. De vruchtbare grond, de rijke wildstand en de visserij zorgden voor een bloeiende populatie. Wol was het product waar ’s lands economie grotendeels op dreef. Van alle woldorpen in deze regio van Engeland is Lavenham het meest bekend. De 43 m hoge kerktoren is al van ver te zien en het interieur van dit juweeltje van middeleeuwse bouwkunst is van een adembenemende schoonheid. Grotendeels daterend uit 1500, toen de wolhandel de grootste bloei beleefde. De stad staat vol werkhuizen in Tudor-stijl, het zwart van de eiken balken en het wit van het pleisterwerk vormen een levendig contrast. Hier struinen we even heerlijk door de stad, terwijl het refectorium van de Priorij een prachtige lek is om even te relaxen en alvast terug te kijken op deze magnifieke rondreis door Engeland en Wales.

Ook Long Melford is een bezoek waard met zijn mooie lange dorpsstraat en magnifieke laat-gotiek kerk. Een half uurtje zuidelijker in dit laagst gelegen gebied van Engeland ligt Castle Hedingham, een imposante Normandische donjon van ruim 30 m hoog, die we alleen aan de buitenkant bekijken. Het naburige dorp heeft veel huizen uit de 16de eeuw en veel winkels met antiek en ambachtelijke artikelen. In een van de vele pubs kunnen we onze laatste maaltijd nuttigen voordat we rond de klok van acht uur richting de haven van Harwich rijden. Om uiterlijk 23:00 uur vertrekt de boot vanuit Engeland naar Nederland. Aan boord deel je met twee personen een coupe, behalve diegenen die een extra toeslag willen betalen voor een 1-persoons kamer.

Dag 14: Nederland

We arriveren vroeg in de ochtend (08:00 uur) in Hoek van Holland en rijden - weer aan de rechterzijde van de weg - naar het station van Hoek van Holland (of Zaltbommel, een station westwaarts van Den Bosch), waarvandaan je makkelijk de trein kan nemen naar alle uithoeken van Nederland. Diegenen die hun auto gratis geparkeerd hebben bij het kantoor van Grensloos Genieten zullen uiteraard daar worden afgezet. Wij zijn er 100% van overtuigd dat je tegen deze tijd net zo veel hebt genoten van deze enerverende reis als wij elke keer weer doen.